Los Tigres trasladan a Kenta Maeda al bullpen: 'Empieza y termina con él'

DETROIT – Kenta Maeda permaneció allí, perdida y abatida, el martes por la noche después del último golpe. Esa noche registró el hit número 1.000 de su carrera, el símbolo de una larga racha en el nivel más alto del béisbol. Los relevistas de Cleveland también rompieron el limitado material de Maeda con seis carreras limpias en 2 2/3 entradas. Su efectividad estacional alcanzó 7.26, una clara señal de la tórrida temporada de Maeda en Detroit.

“Pensando en mi carrera en el béisbol, no creo que haya luchado tanto en mi carrera, y no encontrar una solución esta temporada condujo a los resultados esta temporada”, dijo Maeda a través de un traductor. “No es que no lo esté intentando. Estoy haciendo lo mejor que puedo y trabajando más duro para regresar. Pero las cosas no suceden”.

La desastrosa actuación de Maeda dejó a los Tigres en una encrucijada. Está en la primera temporada de un contrato de dos años y 24 millones de dólares. Los Tigres nunca van a cortar lazos con él. Como jugador veterano, Maeda no puede ser enviado a las ligas menores sin aceptar una opción. Moverlo al bullpen significaría tapar un agujero en la rotación y posiblemente crear múltiples agujeros en la unidad de relevo del equipo.

Y, sin embargo, ¿cómo podrían los Tigres dirigir Maeda cada cinco días allí?

“El receso llega en un buen momento”, dijo el manager AJ Hinch esa noche. “Hagamos lo que hagamos, tenemos que hacerlo bien y tenemos que encontrar una manera de lograr que haga más entradas limpias”.

El jueves por la mañana, Hinch tomó la decisión: los Tigres trasladarán a Maeda “en el futuro previsible”. En lugar de abrir a Maeda el domingo contra los Dodgers en el último juego antes del receso del Juego de Estrellas, los Tigres utilizarán un bullpen. Es probable que Maeda lance como relevista el sábado o domingo.

El receso por el Juego de Estrellas les da tiempo a los Tigres para reconstruir su rotación y evaluar el mejor camino a seguir. Bo Briske o Alex Faedo podrían ser candidatos para ocupar el puesto titular. En Toledo, Matt Manning tuvo problemas con una efectividad de 5.03, pero podría ser una opción. Los Tigres también pueden lograr su objetivo con juegos de bullpen, aunque jugarán 12 juegos consecutivos después del receso hasta la fecha límite de cambios.

Cualquiera que sea el camino que elijan los Tigres, incluirá la salida de Maeda. La tarea de limpieza será su papel más probable, pero considerando que los Tigres también tienen a Joey Wentz en la lista (con una efectividad de 6.39 en sus últimas 145 aperturas en la MLB), podríamos ver a Maeda en una variedad de situaciones.

“No podemos tener un lanzador en nuestro equipo al que no vayas a lanzar”, dijo Hinch. “Lo usaré como relevista regular. Tendré que concentrarme en la frecuencia con la que lo uso o cómo lo llevo al bullpen. Pero tenemos que hacerlo exitoso de una forma u otra”.

Maeda anteriormente lanzó como relevista, haciendo 71 aperturas y 34 apariciones como relevista con los Dodgers en 2017-19. Tiene un sólido récord en la postemporada, incluyendo permitir solo una carrera en nueve juegos en 2017.

En términos más generales, la fuente exacta de los problemas de Maeda era difícil de entender, incluso para el propio lanzador.

“Es difícil limitarse a un solo problema”, afirmó Maeda. “Es difícil precisar una cosa”.

Su promedio de recta es 90.3 mph, el mínimo de su carrera, aunque nunca ha sido un lanzador fuerte. Los oponentes están bateando sólo .197 contra su característico divisor. Hay poca variación en la forma promedio de su slider, pero el lanzamiento está bateando a un ritmo de .352.

El porcentaje de primer lanzamiento de Maeda es el 56,5 por ciento, el mínimo de su carrera. El conteo de faltas ha limitado su capacidad para realizar lanzamientos de persecución. Un comando deficiente y una ejecución deficiente hicieron que Maeda tuviera dificultades a pesar de la situación. Y a sus 36 años, la decadencia general de sus pertenencias le ha dejado muy vulnerable.

“Al final del día, todo vuelve al mando”, dijo Hinch. “Sé que hablamos de velocidad. Hablamos de uso del lanzamiento y persecución, pero todo comienza y termina con su dominio. Cuando lo consigue, es realmente bueno. Lo hemos visto incluso este año. Aunque los números no fueron muy buenos. En general, tuvo algunas buenas rachas en los partidos”.

Los Tigres han perdido en cada una de las últimas ocho aperturas de Maeda (se fue debido a una lesión después de sólo dos lanzamientos en una de esas salidas), por lo que el bullpen debería aliviar la carga tanto de Maeda como del equipo. Sin embargo, Maeda y los Tigres tendrán que encontrar una solución para que este sea un acuerdo interesante.

El martes por la noche, Maeda reiteró que se encuentra completamente sano. Indicó que estaba abierto a cualquier cosa que le ayudara a salir de estas aguas turbulentas.

“Definitivamente hay frustración”, dijo Maeda. “Nada va bien en este momento y estoy causando muchos problemas al equipo y lo siento”.

(Foto: Dwayne Burleson/Getty Images)